CAPITAL: Bamako
BANDERA: La bandera de Mali es un tricolor de rayas verticales verdes, amarillas y rojas.
HIMNO: "A tu llamado, oh Malí".
MONEDA: El franco maliense (mf), un papel moneda que había estado flotando con el franco francés, fue sustituido en junio de 1984 por el franco de la Comunidad Francesa (CFA Fr) a razón de mf2 = CFA Fr1. Los hay monedas de 1, 2, 5, 10, 25, 50 y 100 francos CFA y billetes de 50, 100, 500, 1.000, 5.000 y 10.000 francos CFA.
CFA Fr1 = $0,00189 (o $1 = CFA Fr528,28) a partir de 2005.
DÍAS FESTIVOS: Día de Año Nuevo, 1 de enero; Día de las Fuerzas Armadas, 20 de enero; Día de la Democracia, 26 de marzo; Día del Trabajo. Día, 1 de mayo; Día de África, 25 de mayo; Día de la Independencia, 22 de septiembre; Navidad, 25 de diciembre. Religiosos móviles Entre los días festivos figuran Id al-Fitr, Id al-Adha, Milad an-Nabi y el Lunes de Pascua.
TIEMPO: GMT.

Ubicación tamaño y extensión

Un país sin salida al mar en África Occidental, Malí tiene una superficie de alrededor de 1,5 millones de hectáreas.
1.240.000 km2 (478.767 millas cuadradas), extendiéndose 1.852 km (1.151 millas cuadradas)
ene-wsw y 1.258 km (782 mi) nnw-sse. Comparativamente, el
la zona ocupada por Malí es algo menos del doble de la superficie de la
estado de Texas. Limitado por Argelia en el n y el ne, en el e y en el
s por Níger, s por Burkina Faso y Costa de Marfil, sobre la sw
por Guinea, en el oeste por Senegal, y en el oeste y noroeste por Mauritania,
Malí tiene una longitud total de 7.243 km (4.661 millas).
La capital de Malí, Bamako, está situada en la parte suroccidental del país.
el país.

Clima

El sur y el oeste de Malí tienen un clima sudanés de corta duración.
temporada de lluvias de junio a septiembre. El promedio de precipitaciones es de 140 cm (55
in) en Sikasso, en el extremo sur. Al norte se encuentra la zona saheliana, una
región semiárida a lo largo de la frontera sur del Sahara. En Gao,
en el noreste del Sahel de Malí, la precipitación es de unos 23 cm (9 pulgadas) al año. Real
Sin embargo, las precipitaciones anuales son extremadamente erráticas. En el Sahel
de la zona hay variaciones considerables de temperatura, especialmente
en abril, mayo y junio, el período de máximo calor, y en
Diciembre, cuando el harmattan caliente y seco sopla. Continuando hacia el norte,
se entra poco a poco en un clima sahariano, marcado por la virtualidad
ausencia de lluvia y una atmósfera extremadamente seca. Más del 40% de los
El país es desértico e inadecuado para la agricultura.
El año se divide en tres temporadas principales que varían en duración
según la latitud: Octubre-enero, una estación fresca y seca;
Febrero-Mayo, una estación cálida y seca; y junio-septiembre, una estación
de lluvias caracterizadas por temperaturas más bajas y un aumento de
en la humedad. Entre 1968 y 1974, Malí, con el vecino Sahel
La sequía más grave en 60 años ha sido la que se ha producido en los Estados Unidos. La sequía regresó
durante 1982-85, y existe una preocupación continua por la
hacia el sur del desierto.

¿Cómo es Mali?

Hay pocos rasgos superficiales prominentes en Malí, que se atraviesa
por dos sistemas fluviales: el Níger y el Senegal. En el suroeste
son montañas bajas, profundamente escarpadas por los valles formados por el curso
de agua. Una segunda montaña, en el círculo formado por el Níger
Río, es prácticamente una meseta y contiene Hombori Tondo, 1.155 m
(3,789 pies), el punto más alto de Malí. En el noreste está Adrar des
Iforas, una extensión de las montañas de Ahaggar de Argelia. La república
se divide en tres zonas naturales. La zona sudanesa es un área
de cultivo que cubre unos 200.000 km2 en la zona de los
al sur y en el delta interior (un lecho lacustre pre-terciario en el que se encuentran
el Níger superior una vez que fluyó). El Sahel se extiende de este a oeste
a través del centro del país y el Sahara se extiende a través de
la región norte. Una serie de lagos estacionales se pueden encontrar en
la región central del Sahel.

Población

La población de Malí en 2005 fue estimada por las Naciones Unidas
(ONU) con 13,5 millones de habitantes, lo que la sitúa en el número 65 de la población.
entre las 193 naciones del mundo. En 2005, aproximadamente
El 3% de la población tenía más de 65 años, con otro 47%.
de la población menor de 15 años. Había 99 machos para
por cada 100 mujeres en el país. Según las Naciones Unidas, el informe anual
se espera que la tasa de cambio de la población para 2005-2010 sea del 3,2%,
una tasa que el gobierno consideraba demasiado alta. La población proyectada
para el año 2025 fue de 24 millones. La densidad de población fue
11 por kilómetro cuadrado (28 por milla cuadrada), pero el cuarto oeste del país
tiene tres cuartas partes de la población, y a lo largo del río Níger,
la densidad de población supera los 1.300 habitantes por km2 (500 por km2). Por
menos de 4 personas por kilómetro cuadrado (1,5 por milla cuadrada) viven en
el norte de Malí. Alrededor del 10% de los habitantes son
nómada, y el resto rural.
La ONU estimó que el 30% de la población vivía en zonas urbanas.
en 2005, y que las zonas urbanas crecían a un ritmo anual de
del 5,20%. La capital, Bamako, tenía una población de 1,26 habitantes.
millones en ese año. Otras ciudades importantes son Ségou, Mopti, Sikasso,
y Kayes.

Plantas y animales

La zona sahariana de Malí, una zona de dunas fijas y falsas estepas,
contiene vegetación compuesta de plantas de hojas gruesas y espinosas
(mimosas y árboles de goma). La vegetación de la zona saheliana se asemeja a
la de las estepas, con plantas espinosas y sabanas arbustivas.
La zona sudanesa es un área de vegetación herbácea; sus
los árboles son caoba bastarda, kapok, baobab y karité.
En el Sahara, o zona desértica, la vida animal incluye los dorcas,
guepardo, y ovejas salvajes con crin, estas últimas en las montañas. En
la región del Sahel se encuentran oryx, gacela, jirafa, jabalí, avestruz,
avutarda, mono rojo y guepardo, así como león, chacal,
zorro, hiena y cynhyena. En la zona sudanesa hay grandes
y pequeños antílopes, buff alo, elefantes, leones y monos, más tales
caza menor como liebre, avutarda, pintada, codorniz, paloma y similares
aves acuáticas como el pato, la cerceta, el correlimos, el peetweet, la aguja y la becada.
Otras aves incluyen pelícano, marabú, ibis, garza, garza, águila,
y buitre.
En 2002, había por lo menos 137 especies de mamíferos, 191
especies de aves, y más de 1.700 especies de plantas en todo el país.
país.

Medio ambiente

El principal problema ambiental de Malí es la creciente desertificación.
del país. La erosión del suelo, la deforestación y la pérdida de
los pastizales plantean problemas adicionales para el medio ambiente. Malí
también tiene un suministro de agua inadecuado: sólo el 76% de los habitantes de las ciudades
y el 35% de la población de las zonas rurales tiene acceso a agua pura.
El país tiene alrededor de 60 kilómetros cúbicos de recursos hídricos renovables, de
que el 97% de las retiradas anuales se destina a la agricultura y el 1% a la ganadería.
utilizados para fines industriales.
La vida silvestre de la nación está amenazada por la sequía, la caza furtiva, y el
destrucción del medio ambiente. Malí cuenta con un parque nacional y cuatro
reservas animales que cubren un total de 808.600 ha (1.998.100 acres),
así como seis reservas forestales que cubren 229.400 ha (566.900 acres).
Además, el Sahel tiene una reserva de elefantes de 1.200.000 ha.
(2,965,000 acres) y una reserva de jirafas de 1,750,000 ha (4,324,000
acres). Sin embargo, las autoridades carecen de los medios para prevenir la caza furtiva
de animales protegidos o la tala de árboles para obtener madera.
Según un informe de 2006 publicado por la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza y de los Recursos Naturales (UICN).
Conservación de la Naturaleza y de los Recursos Naturales (UICN), el número
de especies amenazadas incluyen 12 tipos de mamíferos, 5 especies
de aves, 1 tipo de reptiles, 1 especie de peces y 6 especies de plantas.
Entre las especies que se han vuelto a engendrar se encuentran el addax, el guepardo y la oveja bárbara. El orix del Sahara se ha extinguido en estado salvaje.

Grupos étnicos

Los principales grupos étnicos de Malí son los mandeos, incluidos los bambara,
Malinke y Sarakole, que representan alrededor del 50% del total.
población. Otros grupos incluyen el Peul (o Fulani), la contabilidad
para el 17%; el Voltaic, que representa el 12%; el Songhai, que constituye el
6%; los tuaregs y moros 10%; y otros grupos 5%.
Los Bambara, en su mayoría agricultores, ocupan todo el centro de Malí.
por la frontera de Costa de Marfil en el sur y Nara y Nioro
en el norte. Los malinke viven en las regiones de Bafoulabé, Kita,
y Bamako. Los Peul (o Fulani), pastores semisedentarios, son
que se encuentra en toda la república, pero principalmente en la región de
Mopti. Los Songhai -agricultores, pescadores y comerciantes- viven
a lo largo de las orillas e islas del río Níger, al este del interior del país
delta. Los nómadas tuaregs, de origen bereber, se encuentran principalmente en
el norte, en el Adrar des Iforas. Los Minianka, en su mayoría granjeros,
poblar la región de Koutiala, y los Senufo, también agricultores, son
se encuentra principalmente en la región de Sikasso. Los Dogon, a menudo considerados
por ser los primeros ocupantes de Malí, se cree que han sobrevivido
debido a la inaccesibilidad de sus aldeas en los Hombori
acantilados. Los Dogon se han ganado la estima internacional por su carácter único.
artefactos ceremoniales. La mayoría de los habitantes de Malí son negros;
los tuaregs están clasificados como caucásicos; y los puel (fulani)
son de origen mixto.

Lenguajes

El francés, lengua oficial, es la lengua de la administración y de la administración.
de las escuelas y es la principal lengua unificadora de la diversidad del país.
elementos de la población. Hay prácticamente la misma cantidad de idiomas
como hay grupos étnicos. Sin embargo, Bambara, que es muy hablada
en Malí occidental, central y meridional, se entiende por
80% de la población. Los árabes semíticos y los hamíticos.
los Tuaregs hablantes son los únicos grupos con un idioma tradicional escrito
idioma, aunque en los últimos años otros idiomas, la mayoría de los cuales son
pertenecen al grupo de lenguas africanas Níger-Congo, han llegado
para que se escriba. El fulani se habla en el delta del Níger, y el songhai en el delta del Níger.
el este y el noreste.

Religiones

Se estima que alrededor del 90% de la población es musulmana, el vasto
la mayoría son sunitas. La secta fundamentalista islámica de Dawa ha crecido en Kidal, Mopti y Bamako. El movimiento wahabí
es importante en Tombouctou. Alrededor del 5% de la población está
cristiano, con una división de aproximadamente dos tercios de católicos y un tercio de
Protestante. La mayoría de los demás practican religiones indígenas.
La Constitución establece la libertad de religión y defiende el derecho a la libertad religiosa.
país como un estado laico.

Transporte

El transporte está controlado por el gobierno de Malí Transporte
Autoridad. Malí tiene unos 729 km (453 millas) de ferrocarril, todos ellos
de vía estrecha, y servidos por locomotoras eléctricas diesel. El principal
de Dakar (Senegal) a Bamako, transporta un pasajero dos veces por semana
servicio. Hay un servicio más frecuente entre Bamako y la ciudad.
y Koulikoro, la última parada de la línea, y entre Bamako y
Kayes. El BIRF ha ayudado a financiar la modernización de los sistemas de salud de Malí.
sistema de rieles.
La red de carreteras de Malí incluye unos 15.100 km (9.383 mi) de
carreteras de las cuales unos 1.827 km (1.135 millas) estaban pavimentadas a partir de
2002. Un proyecto importante, terminado en 1986, fue la construcción de
de una carretera de 558 km entre Gao y Sévare, cerca de Mopti,
para formar parte de una autopista transahariana que une Argelia y Nigeria.
En 2003, había 7.920 turismos y 9.900 vehículos comerciales.
en Malí.
Malí es un país sin litoral, pero cuenta con el puerto de Dakar en Senegal.
El río Níger, que en Malí tiene una longitud de 1.782 km, tiene una longitud de 1.107 km.
navegable, excepto por un tramo de 59 km entre Bamako y
Koulikoro (el principal puerto fluvial), donde es cortado por rápidos. El Bani
El río, afluente del Níger, es navegable durante 224 km entre San y Mopti. El servicio regular en el Níger es en general
de julio a enero. El Senegal es navegable
entre Kayes y Saint-Louis, Senegal. Malí, Senegal y Mauritania
constituyen la Organización para el Aprovechamiento del Río Senegal.
Se calcula que en 2004 había 28 aeropuertos, de los cuales sólo 9 eran aeropuertos
había pavimentado pistas desde 2005. Un aeropuerto internacional se encuentra en Senou,
A 14 km de Bamako. Air Mali, la aerolínea estatal,
a Gao, Mopti, Kayes, Nioro, Tombouctou, Nara, Yelimané,
y Goundam. También hay aeropuertos en Ségou, Tessalit,
Bourem y Kidal. En 1992, Malí se unió a los otros diez signatarios
del Tratado de Yaundé y se convirtió en socio de Air Afrique. En
2003, se transportaron alrededor de 46.000 pasajeros en vuelos nacionales regulares.
y vuelos de aerolíneas internacionales.

Historia

En su época (ss. XIII-XVI), Mali fue el Imperio africano que gozó de una mayor
proyección internacional. Su inmensidad geográfica (abarcaba desde las costas de
Senegambia, en el Atlántico, hasta tierras Hausa, en el norte del actual Nigeria, y del
Sahel a los bosques guineanos, de norte a sur) y su prosperidad económica quedaron
plasmadas en numerosas fuentes escritas árabes e incluso en la cartografía medieval
mallorquina. ¿Qué explica el interés que Mali suscitó entre sus contemporáneos? Un
breve repaso a su historia nos ayudará a situar en perspectiva la grandeza y relevancia
de este Imperio.
Una de las ventajas al sumergirse en la historia de Mali es la proliferación de
tradiciones orales que se remontan a siglos de antigüedad y que han sido preservadas
y difundidas por la figura de los griots (yeli en lengua mandé), una casta profesional
dedicada a salvaguardar y transmitir la historia a través de la palabra. Cada jefe o rey
mandé tenía como mano derecha a un griot que no sólo se encargaba de recitar la
genealogía de su linaje, sino que también daba consejo y ejercía de portavoz ante la
comunidad.
El relato más famoso preservado por estos historiadores orales, transmitido de
generación en generación desde el siglo XIII, es la epopeya de Sunyata Keita que
narra la vida y obra del fundador del Imperio. Pese a que existen diferentes versiones,
dependiendo de la familia de griots que la recite y del lugar en el que estos habiten,
así como a qué familia deben fidelidad, todas coinciden en diversos puntos.
Durante el siglo XII, cuando todavía Ghana dominaba parte del Sudán occidental,
aparecieron más hacia el sur, en una región llamada Manden (hoy dividida entre el
sur de Mali, el suroeste de Senegal y el norte de Guinea Conakry), jefaturas y reinos
independientes que compartían lengua y rasgos culturales. El núcleo de esta
población eran los mandingas. Al frente de uno de estos pequeños reinos se hallaba
un hombre llamado Naré Famaghan. Un día sus adivinos profetizaron que sería el
padre de un gran héroe pero, pese a que tenía varias esposas, todavía no había
encontrado a la mujer con la que lo engendraría. Al final la halló en el reino vecino
de Do. Se llamaba Sogolón Condé y era una mujer jorobada y nada agraciada.
Naré Famaghan y Sogolón Condé tuvieron un hijo al que llamaron Sogolón (por
su madre) Yata (que significa “león”). La rápida pronunciación de este nombre
devino Sunyata.
El niño nació con una discapacidad en las piernas y no fue capaz de caminar hasta
los siete años. Su desgracia fue motivo de burla y chanzas por parte de las coesposas
de Sogolón y por sus mediohermanos. Pero un día, Sunyata se irguió apoyado en el
cetro de su padre y desde entonces empezó a demostrar ser digno del destino que le
habían vaticinado. Sin embargo, los celos y la confabulación de las coesposas de
Sogolón obligaron a esta y a su hijo a huir, exiliándose lejos del Manden. Durante su
exilio Sunyata se convirtió en un guerrero notable y sus proezas empezaron a
difundirse por la sabana.
Fue en esa época cuando un pueblo mandé de herreros, los sosos, se expandió por
los antiguos territorios de Ghana, llegando a tomar la capital Kumbi Saleh. Después
se dirigió hacia el sur, donde atacó y ocupó los reinos del Manden. El hermano de
Sunyata que había heredado el trono tras la muerte de su padre huyó despavorido,
abandonando a su suerte a su pueblo ante las tropas de Sumaoro Kanté, el temible
jefe de los sosos. En aquel momento, los ancianos del Manden salieron en busca de
aquel niño, ahora convertido en hombre, al que una vez profetizaron grandes hazañas.
Encontraron a Sunyata y este decidió ayudar a su pueblo. Reunió a su alrededor a
un ejército ingente formado por guerreros de todos los pueblos mandé. La batalla
definitiva tuvo lugar en Kirina, una localidad difícil de situar al sur del actual Mali,
en 1234. Las tropas de Sunyata y Sumaoro se enfrentaron. Las tradiciones atribuyen a
ambos líderes poderes mágicos que fueron clave en la conclusión de la contienda en
la que, finalmente, venció Sunyata. Tras Kirina, Sunyata emprendió la conquista de
los territorios occidentales y senegambianos. Poco después de su gloriosa victoria y
expansión, los jefes que lo habían apoyado como líder de aquel ejército lo nombraron
mansa (emperador) de Mali, y promulgaron la conocida como Carta del Manden, una
suerte de constitución que ha sido considerada como una auténtica declaración de los
derechos humanos. Sunyata y sus aliados dividieron la sociedad en treinta clanes o
castas. Dieciséis clanes de hombres libres, cinco de artesanos, cuatro de guerreros y
cinco de morabitos. Esta estructura contribuyó a dibujar el mapa social del África
Occidental precolonial. Se fijaron los derechos y deberes de cada clan. Al codificar el
sistema de clanes con oficio, Sunyata convirtió ciertas profesiones en hereditarias. En
adelante, el hijo debía practicar el oficio del padre, singularmente en el seno de los
clanes de griots, herreros, zapateros y curtidores. A todos ellos, además, se les
presuponía habilidades mágicas. Los herreros las desarrollaban a través del fuego, los
griots a través de la palabra.
Desde su fundación, Mali funcionó mediante un sistema administrativo
descentralizado, hasta el punto de poder catalogarlo como una especie de
confederación. En el Imperio existían tres tipos de unidades administrativas: las
provincias, los reinos conquistados y los reinos vasallos. Al frente de las provincias
había un gobernador llamado farin que en el caso de los reinos conquistados actuaba
como una especie de ministro residente. De esta forma, era él quien investía al jefe
local, supervisaba su actuación, recogía los tributos y reclutaba tropas en tiempos de
guerra. De hecho, el ejército de Mali no era permanente aunque sí que existían
algunas guarniciones en lugares concretos. La élite del ejército la formaban la casta
de cazadores, los «portadores de carcaj» que desde la infancia eran educados y
entrenados para ser buenos guerreros y cazadores. El resto de hombres libres, por su
parte, debían estar preparados para las levas en masa mientras que los esclavos,
simplemente, no iban a la guerra. Las cifras que nos han dejado los autores árabes,
quizá exageradas, hablan de un ejército formado por unos cien mil combatientes, de
los cuales cuarenta mil montarían a caballo.
Mapa del Imperio de Mali en su máxima extensión. Fuente: Conrad (2010).
Como en el caso de Ghana, el prestigio de Mali procedía del oro y del comercio.
Mali controlaba los centros auríferos de la región (Buré, Bambuk y Galam) y también
el complejo entramado de rutas comerciales transaharianas, incluyendo las ciudades
del Sahel más importantes, tanto en la esfera económica como en la intelectual, como
Djenné y Tombuctú. El mansa cobraba tasas de importación y exportación a los
intercambios comerciales y poseía el monopolio de las pepitas de oro y de las nueces
de cola, uno el producto más codiciado al norte del desierto y el otro en toda la región
del Sudán occidental. De este modo, lograba compensar la escasa presión tributaria
que ejercía sobre los excedentes agropecuarios de los campesinos. El resto de
productos que se intercambiaban en este comercio transahariano era similar al
explicado para Ghana, con la peculiaridad de que en estas fechas hay constancia de la
llegada de mercancías de lugares lejanos como el Próximo Oriente e incluso más allá.
Así, el oro, que alimentó la vitalización monetaria árabe del siglo XIII, era
intercambiado en el Magreb por tejidos, alfombras, sal y todo tipo de manufacturas.
Los intercambios interiores se realizaban a través del trueque aunque también la sal
(producto raro en la sabana y de vital importancia para la conservación de alimentos),
los cauris (concha de un molusco del océano Índico) o incluso el cobre, fueron
utilizados como moneda efectiva. La sabana ofrecía sal, peces y cobre y las zonas de
bosque ofrecían aceite de palma, oro y nuez de cola. Este comercio norte-sur, dirigido
por mandingas islamizados llamados dyula, sirvió como medio de difusión no sólo
del islam sino también de la cultura mandinga por toda el África Occidental.
El mansa de Mali era otro representante más de la monarquía divina africana. Era
el nexo de unión entre la sociedad y los espíritus que regían la naturaleza. De hecho,
el emperador poseía la mansaya, un concepto mandé que hace referencia a una
autoridad de origen noble que es aceptada como legítima por el pueblo. A pesar de
ello, desde los tiempos de Sunyata los emperadores malienses eran musulmanes y en
su corte, dinámica y bulliciosa, encontramos multitud de consejeros árabes y
musulmanes (en su mayoría juristas). No es posible conocer el grado de fe que
profesaban los mansas a la religión musulmana, pero sabemos con certeza que esta
estaba muy influenciada por sus creencias tradicionales, a las que nunca renunciaron.
Así lo demuestra la actitud escandalizada del viajero árabe Ibn Battuta cuando
escribió estupefacto sobre la laxitud de sus correligionarios y anfitriones malienses.
Mientras el islam fue adoptado por las élites, cosa que les daba un importante soporte
económico e ideológico exterior, el grueso de la población permaneció fiel a sus
religiones tradicionales. Por parte del mansa nunca hubo un deseo de proselitismo ya
que eso chocaría con su propia esencia divina. Por parte de la sociedad, el islam del
emperador era visto como un atributo más de su potencia mágica. En el África al sur
del Sahara, la simbiosis religiosa es un elemento constante a lo largo de la historia.
Tras el glorioso reinado de Sunyata, en el que se produjo una expansión de la
lengua y cultura mandinga por todo el oeste africano y se intensificaron los circuitos
comerciales saharianos, encontramos varios mansas cuya acción merece ser
recordada.
El primero de ellos fue Sakura, un esclavo liberto de la familia real (Keita) que
llegó al trono en 1285 en tiempos convulsos. Se suele hablar de él como un
usurpador. Sin embargo, salvó al Imperio de la difícil situación en la que se había
sumido. Hay quien sostiene que, ante la falta de liderazgo en el seno de la familia,
fueron los propios miembros del clan Keita quienes recurrieron a Sakura que, a su
vez, era el comandante en jefe del ejército. De hecho, no sería extraño pensar que la
dinastía Keita se sirvió de él para frenar las ambiciones del resto de clanes
aristocráticos mientras, en su seno, se preparaba a un pretendiente propio que
dispusiera del consenso de todas las facciones para erigirse como mansa. Sakura no
sólo devolvió la tranquilidad al Imperio, sino que además amplió su territorio
mediante sucesivas conquistas tanto al este, donde tomó la ciudad de Gao, como
hacia el oeste. Parece que fue también durante su reinado cuando la ciudad de
Tombuctú entró en la órbita del Imperio, además de someter a las tribus tuaregs. Esta
expansión atrajo aún más a las caravanas comerciales hacia el centro de Mali.
Cuando regresaba de su peregrinaje a La Meca, Sakura fue asesinado y sustituido por
un príncipe Keita casado con su hija. Sin duda, había cumplido su cometido.
El siguiente gran mansa fue Kanku Musa. Podría decirse que mientras Sunyata es
el emperador más recordado por las tradiciones orales, Kanku Musa lo es en las
fuentes escritas y cartográficas. Durante su reinado (1312-1337) el Imperio vivió su
apogeo. El mansa Musa se hizo célebre por su fastuoso peregrinaje a La Meca en
1324. Las fuentes señalan que miles de personas lo acompañaron a través del Sahara
(60 000 según el Tarij as Sudan, literalmente “Crónica del país de los negros”, escrita
a mediados del siglo XVII por Abd al-Sadi). También llevaba consigo un número igual
de amplio de camellos y mulas cargadas de comida, agua y otros suministros. Cuando
llegó a Egipto, su caravana acampó a las afueras de El Cairo, cerca de las grandes
pirámides. Su visita no pasó desapercibida y en los tres meses que pasó en la ciudad
egipcia fue tal la cantidad de oro que él y sus acompañantes pusieron en circulación,
mediante regalos, obsequios y compras, que el valor del metal precioso cayó en la
ciudad y tardó unos años en recuperarse. En El Cairo el mansa Musa mantuvo
contacto con diversas personalidades notables. En una conversación que transcribió el
erudito e historiador árabe Al-Umari, Musa le explicó al emir de la ciudad que su
predecesor en el trono desapareció en el océano Atlántico con una flota de dos mil
barcos. Este relato ha dado origen a teorías controvertidas sobre la posible llegada de
dicha flota a las costas americanas.
De El Cairo retornó con el famoso arquitecto granadino Abu Haq Es-Saheli,
quien posteriormente construyó diversas mezquitas en territorio malí. En la capital,
Niani, erigió un espléndido salón de audiencias que más tarde fue admirado por Ibn
Battuta.
La Gran Mezquita de Djenné es un ejemplo de la arquitectura introducida por
Es-Saheli en el Sudán occidental.
Tras el viaje del mansa Musa, Egipto, el Magreb, Portugal y las ciudades
mercantiles del Mediterráneo se interesaron cada vez más en Mali. Esto explica que
la figura del mansa Musa quedara plasmada en la cartografía mallorquina tal y como
demuestra el Atlas Catalán de 1375. Su reinado contribuyó al mito del oro sudanés,
que alimentaría el Mediterráneo durante gran parte de los años venideros y avivaría la
codicia de marroquíes y portugueses. Kanku Musa fue un hombre culto, sabía hablar
y escribir en árabe y fue un auténtico mecenas y amigo de las bellas artes. A su
alrededor atrajo a juristas magrebíes, fundó escuelas coránicas y dio impulso a las
ciudades que más tarde serían centros intelectuales de magnitud mundial como
Djenné o Tombuctú. Esta última ciudad tuvo en los libros a uno de sus principales
productos de importación y exportación.
El Atlas Catalán de 1375, del cartógrafo mallorquín Abraham Cresques,
representa a Kanku Musa sosteniendo una gran pepita de oro. A su lado, la
leyenda reza: «Este señor negro es llamado Muza Melly, señor de los negros de
Guinea. Este es el rey más rico y más noble señor de toda esta región, por la
abundancia en oro, que fertiliza su tierra».
El siguiente y último gran emperador de Mali fue Suleymán (1336-1359). El
viajero árabe Ibn Battuta fue recibido por este mansa y habitó en Niani, la capital del
Imperio, durante nueve meses. Durante esa etapa pudo observar tanto a la sociedad
como a la corte imperial a las que describió en sus escritos en lo que supone uno de
los testimonios más valiosos para comprender el funcionamiento del Imperio. A pesar
de alarmarse por la actitud relajada en relación a la práctica de la fe musulmana de
algunos notables malienses, lo que más sorprendió a Ibn Battuta fue la prosperidad
del comercio y la seguridad de los caminos. Incluso en el momento de señalar las
cualidades del vasto Imperio escribió que una de ellas era: «La total seguridad en sus
territorios, de manera que ni viajeros ni lugareños tienen que temer a ladrones o
salteadores».
Las intrigas palaciegas enturbiaron la segunda mitad del siglo XIV, iniciándose la
progresiva decadencia del Imperio. Diversas causas explican la pérdida de poder de
Mali. En primer lugar, el ascenso en los territorios orientales del reino Songhay, hasta
entonces vasallo de Mali, que acabó por convertirse a su vez en imperio y por
conquistar las provincias nororientales, tomando de esa forma el control sobre las
rutas transaharianas y sobre las grandes ciudades del Sahel. De hecho, Tombuctú ya
había sido atacada por los tuaregs y hacía un tiempo que había escapado del control
maliense. La pérdida del comercio transahariano coincidió con el momento de la
llegada de los portugueses a Senegambia a mitad del siglo XV. El foco de atención
viró hacia el oeste, donde se iniciaron contactos con estos nuevos interlocutores. Al
principio, los portugueses trataron infructuosamente de penetrar en el interior en
busca del codiciado oro o de las grandes ciudades sahelianas. Durante un tiempo la
relación con los portugueses fue buena, incluso algunos historiadores defienden que
Portugal llegó a enviar a la corte del mansa dos embajadas. Pero el equilibrio de
poder se truncó cuando los lusos empezaron a favorecer y a empoderar a las
provincias y reinos occidentales de Senegambia que, de forma progresiva, fueron
alejándose del control de Niani y haciéndose cada vez más independientes. Mali
perdía de esa forma el control sobre el comercio occidental en un momento en el que
sufría ataques por multitud de frentes: tuaregs y songhay por el norte y el este, razias
de la caballería mossi desde el sur (actual Burkina Faso) y el ataque de las tropas de
un jefe fulbé llamado Koli Tenguella que consiguió cortar el paso de Mali hacia sus
provincias occidentales, lo cual favoreció la emancipación de estas.
Pero antes de caer definitivamente, el Imperio tuvo un último aliento de grandeza.
En 1591, el Imperio songhay había sido derrotado por el ataque de tropas
hispanomarroquíes dirigidas por el andalusí Yuder Pachá. La ocupación marroquí del
Sahel provocó revueltas y un gran clima de tensión en la región que el mansa
Mahmud IV quiso aprovechar. Consiguió el apoyo de los jefes locales y decidió
marchar hacia la ciudad de Djenné con el objetivo de recuperarla. Por lo tanto, a
finales del siglo XVI, el mansa seguía teniendo un gran poder de convocatoria. Sin
embargo, alguien traicionó al mansa y los marroquíes estaban esperándolos a las
puertas de la ciudad. El ejército maliense era numeroso, pero la superioridad
numérica era un detalle menor ante la diferencia armamentística. Los guerreros
malienses, pertrechados de armas para combatir cuerpo a cuerpo y arrojadizas,
cayeron ante las armas de fuego de los hispanomarroquíes.
El último intento del mansa Mahmud para recuperar la gran metrópoli comercial
de Djenné se saldó, en definitiva, con un fracaso. Progresivamente, las provincias que
seguían bajo su influencia fueron emancipándose. Mali quedó reducido
principalmente al Manden.
Con el posterior debilitamiento del comercio del oro, los mandingas se replegaron
hacia el sur y sudeste, atraídos por el comercio de la nuez de kola. A pesar de todo, el
recuerdo de la grandeza imperial, y de las epopeyas y héroes que jalonaron su
historia, sigue vigente en toda el África Occidental.